25-01-2011

Descubren en Atapuerca una nueva especie de rata de agua de hace 1,2 millones de años, la más antigua de la historia

Los restos fósiles se encontraron en la Sima del Elefante, donde también se descubrieron los restos humanos del primer europeo. Sus medidas serían muy similares a las de una rata de agua actual: de unos 18 a 22 cm entre la cabeza y el resto del cuerpo, una cola de unos 10 a 14 cm, y un peso de entre 155 y 300 gramos. Estos datos pertenecen a Arvícola jacobeus, una nueva especie de rata de agua, que han identificado miembros del Equipo de Investigación de Atapuerca (EIA), un hallazgo que se ha dado a conocer recientemente a través de un artículo publicado en revista Acta Paleontológica Polonia. Entre los firmantes se encuentra Jordi Agustí, investigador ICREA en el IPHES (Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social) y responsable del Área de Investigación de este centro.

Arvicola jacobeus es la rata de agua más antigua de la historia y hace 1,2 millones de años vivió en la Sima del Elefante, en Atapuerca, donde también se descubrieron los restos humanos del primer europeo. El estudio lo ha liderado la científica Gloria Cuenca.

En la Sima del Elefante, durante las excavaciones arqueológicas de los últimos 15 años, han aparecido restos fósiles de dientes de rata de agua con unos rasgos diferenciales que
los hacían únicos, por ejemplo, son más pequeños y tienen el esmalte más grueso que otro tipo de roedor de la misma cronología, Mimomys savini; las raíces de estos dientes también son muy singulares. Todo ello, y después de diferentes estudios, "nos ha conducido a crear esta nueva especie", explica Jordi Agustí.

El mismo investigador ha explicado que Arvicola jacobeus tiene que ver con el origen de la rata de agua ibérica, Arvicola sapidus. En Europa, y en la parte norte de la Península ibérica, la especie más común de rata de agua es Arvicola terrestris, ahora bien, la especie propia de gran parte de Iberia es Arvicola sapidus (típica de la Albufera valenciana), la cual presenta caracteres más arcaicos que Arvicola terrestris, comparables en cierta medida a la primera rata de agua del Pleistoceno medio, Arvicola mosbachensis. "Hasta ahora -comenta Jordi Agustí- no se sabía mucho sobre el origen de Arvicola sapidus y se pensaba que, o bien se había escindido de Arvicola terrestris durante el Pleistoceno superior, o bien descendía directamente de Arvicola mosbachensis de comienzos del Pleistoceno medio". Pues bien, Arvicola jacobeus demuestra que el linaje de Arvicola sapidus es muy antiguo y se remonta al Pleistoceno inferior. "Sería la rata de agua más antigua de la historia", concluye.